Tilbakeblikk på en historisk era: Arsenal og Nike gjennom 20 år

I nærmere 20 år har Nike og Arsenal hatt et tett samarbeid, og i løpet av denne tiden har det blitt til triumfer, mesterskap, skuffelser og tapte pokaler. Vi tar en kikk på Nikes Arsenaldrakter i løpet av disse 20 årene, og ikke minst alle minnene de bringer frem.

Jeg advarer: forfatteren av teksten er Arsenal supporter, og derfor kan det godt hende at det kan oppstå noen sentimentale setninger her og der. Men dette er jo nesten uunngåelig når man skal se tilbake på 20 års tett samarbeid mellom Arsenal og Nike, som har kunnet by på troféer, skuffelser og mange legender som iført seg det klassiske Nike swoosh og Arsenal-logoen.

Grunnen til til at vi bruker denne flotte fredagen på et slikt tilbakeblikk kan vi se fra tirsdagen. Da var det invitert til en stor pressekonferanse på Emirates Stadium, der Arsenal og Nike kunne presentere den nye bortedrakten for den kommende sesongen. Det var det i og for seg ikke noe oppsiktsvekkende med – det har Arsenal og Nike gjort flere ganger før – men denne bortedrakten er den aller siste som Nike leverer til Arsenal i denne omgang. Etter 13/14 sesongen går kontrakten mellom de to partene ut etter 20 års samarbeid, og det er jo en fin anledning til å se på draktene til Arsenal og de minnene de inneholder.

Den første Arsenal-drakten Nike produserte var i 1994, som ble brukt frem til 1996. Tidligere hadde Arsenal brukt Umbro og Adidas, men nå skiftet London-klubben, som var kjent for å være en hardtarbeidene og tøft lag, til amerikanske Nike. Den gangen hadde de blant andre den nederlandske profilen Dennis Bergkamp på laget, som de hadde hentet inn til 95/96 sesongen, der klubben endte opp med en 5.plass etter å ha havnet helt dene på 12.plassen året før.

Men det var først i 96/97 at suksessen til Arsenal tok av for alvor. Dette var i takt med at blant annet Dennis Bergkamp blomstret opp og viste sine helt unike ballkunnskaper. Og årsaken til dette kan nok ligge i ansettelsen av en helt spesiell manager, som vi er godt kjent med i dag – Arsene Wenger. Den gang var han fortsatt ganske ukjent, men allerede i den første sesongen hans, 1196/1997 klarte han å oppnå en flott 3.plass med Arsenal, som plutselig begynte å spille offensiv og flott fotball.

Dette imponerende og offensive spillet fortsatte de med i 97/98 sesongen, der London-klubben klarte å vinne The Double med en unik blanding av rutine og talent på laget – blant andre kjempetalentet Nikolas Anelka og klubblegenden Tony Adams. Dermed kunne Arsenal-stjerner som Marc Overmars, Nicholas Anelka, Dennis Bergkamp og Ian Wright løfte både Premier League troféet og FA-cup troféet iført kun den 2. Nike-drakten laget hadde fått til da.

I 1998-1999-sesongen hadde Arsenal utrustet seg med en helt ny drakt med en sterkere rødfarge og elegante mørkeblå striper ned langs sidene for å krydre litt opp i det røde og hvite. Men dessverre var ikke drakten i seg selv nok for de forsvarende mesterne, og Arsenal måtte se seg slått av Manchester United, som var mildt sagt utilfredse med at Arsenal hadde vunnet mesterskapet og FA-cupen rett foran nesen på dem. Arsene Wenger og stjernemannskapet hans måtte nøye seg med en 2.plass i Premier League, et semifinale-tap i FA-cupen til United og et overraskende utgang fra Champions League i gruppespillet.

I den neste sesongen 1999/2000 skulle Arsenal prøve å hevde seg mot dominerende United, men det ble heller ikke til den suksessen London-klubben kunne ønsket seg. Men drakten var ny, og den hadde fått et litt annerledes utseende, da de hadde byttet ut navnet til sponsoren gjennom mange år, JVC, med navnet på spillekonsollen til Sony, Dreamcast. Men selv om drakten hadde fått et nytt utseende ble det ikke de store forandringen på sesongen til Arsenal. Igjen ble det en 2.plass etter den store konkurrenten Manchester United, og i Fa-cuppen lykkes det ikke heller for London-klubben å få suksess. Ikke engag under UEFA-cup finalen klarte de å vri seg til et trofé, da Nieira og resten av laget led et nederlag etter straffekonkurranse i Parken.

Etter enda et år uten et trofé var det nå for alvor lagt opp til revansje for Arsenal, som hadde utviklet en bitter strid mot United, som de hadde kjempet mot om mesterskapet de siste årene. I den anledning fikk klubben en helt ny drakt som også skulle kle opp den nyinnkjøpte Thierry henry som kom fra Juventus. Den raske franskmannen så ikke ut til å bli noen suksess i Arsenal etter en litt turbulent start, men plutselig snudde han på hælen, og strålte som en stjerne. Men det var allikevel ikke nok til å forhindre United fra å bli mestere for tredje gang på rad i sesongen 2000/2001.

Men den etterlengtede revansjen som Arsene Wenger og de andre hadde ventet på de siste årene, kom endelig 2001/2002 sesongen, der drakten på sin side, ikke hadde endret seg i det hele tatt. Men med en Thierry Henry i toppform klarte Arsenal å få rivalene fra United på avstand, og dermed kunne de løfte både mesterskapspokalen og FA-cup pokalen, sommeren 2002 iført Nike-drakter for andre gang.

Drakten de hadde den kommende sesongen hadde derimot endret seg markant. Den blå stripen var helt borte og de hadde et dynamisk og elegant samspill mellom de røde og hvite fargene til klubben i stedet. Men forsøket på å forsvare mesterskapet ble dessverre en gjentakelse fra tidligere. United fikk mesterskapet men til gjengjeld kunne Arsenal glede seg over FA-cup pokalen, og dermed var det lagt opp til at den neste sesongen skulle stå i revansjens tegn og bli Arsenals for alvor.

Og det må man nesten si at det ble. 2003/2004 sesongen har en helt unik plass i historien til Arsenal, der Arsene Wenger og mannskapet hans klarte å gå gjennom hele sesongen ubeseiret, og det var selvfølgelig nok til at London-klubben kunne fryde seg over nok et mesterskap. Dette kom i hus blant annet med kraftig innflytelse fra den nye superstjernen Thierry Henry, som med hastigheten og målsikkerheten sin imponerte alt og alle.

Denne ubeseirede rekken fortsatte helt inn i den nye 2004/2005-sesongen, der det etter 49 ubeseirede kamper ble til et 2-0 nederlag mot Manchester United på Old Trafford, og dette skjedde i den helt nye drakten som blant annet hadde en dynamisk gul stripe på overdelen. Igjen så ble det United som løp avgårde med mesterskapet, men det lykkes for Arsenal å få litt revansje da en ung Robin Van Persie sammen med resten av laget kunne se Patrick Vieira skyte et avgjørende straffespark opp i hjørnet i FA-cup finalen mot Manchester United.

Den nye sesongen, 2005/2006 kom til å bli historisk. Det visste alle da Arsenal skulle flytte fra Highbury etter å ha vært på den legendariske stadion med den lille banen siden 1913. Dette ble derfor også markert med en klassisk farge i bordeaux, som var en farge den første Arsenal hadde hatt på tidenes morgen. Dessverre for Arsenal-fansen ble det ikek noen pokal iført den nye drakten. Selv om Arsenal var i Champions League-finalen mot FC Barcelona, ble det dessverre til et nederlag, og i Premier League gikk det heller ikke Arsenals vei, og det ble bare til en 4.plass for London-klubben.

Og selv om Arsenal fikk en helt ny drakt til den nye sesongen, som var i de klassiske hvite og røde fargene til klubben, ble det heller ikke til noe ny suksess. Faktisk så ble både 2006/2007 sesongen og 2007/2008 sesongen temmelig skuffende for den seiersvante Arsenal, som måte nøye seg med henholdsvis en 4. og 3. plass samt nederlag i både FA-cupen og Champions League. Skuffelsen ble ikke noe mindre når Arsenal måtte si farvel til en sann klubblegende, da Thierry Henry sa farvel etter tro tjeneste i 2007. Han hadde fått satt igjen et saftig avtrykk ved å bli den mest scorende spilleren noensinne allerede i 2005.

Heller ikke 2008/2009 ble noen stor suksess for Arsenal, som hadde fått en helt ny drakt fra Nike, med en mørkerød stripe som minnet om drakten fra starten av millenniums-skiftet. Det lykkes dessverre ikke for den nyinnkjøpte Samir Nasri å gjøre noe med imaget av at Arsenal hadde mistet fortidens styrke. Sammen med resten av laget ble det til en 4.plass i Premier League, og heller ikke i Champions League kunne klubben komme tilbake etter finale-nederlaget fra 2006, og de måtte se seg slått i semifinalen av ingen andre enn de onde åndene i Manchester United.

Til 2009/2010 sesongen var drakten uforandret, men selv med en storspillende Cesc Fabregas klarte ikke Arsenal å gjøre om det gode spillet og taktene til konkrete titler, og den klassiske Arsenal-drakten med den røde og hvite kombinasjonen, ble dessverre ikke den fjerde drakten Arsenal skulle vinne et mesterskap i.

I 2010/2011 var det mange Arsenal supportere som trodde at trofé-jakten var over. Men selv om drakten var ny, så var historien om Arsenals forsøk på å vinne titler den samme. I liga Cup-finalen tapte Arsenal til Birmingham etter en keepertabbe fra det nye talentet Wojciech Szczesny. Det gikk ikke så mye bedre i Premier League heller, og Arsenal måtte nøye seg med en tredjeplass.

Til 2011/2012-sesongen hadde Arsenal fått en helt spesiell drakt med en helt spesiell logo i anledning av klubbens 125-års jubileum. Men selv om ikek den nye drakten kunne ivre opp Arsenal-spillerne til mer suksess, og sesongen sluttet med en tredjeplass i Premier League og at de måtte si farvel til enda en stjerne – toppscoreren Robin Van Persie, som byttet over til erkerivalene fra Manchester United, og Alexander Song sa farvel til Arsene Wenger og Arsenal og tok turen videre til FC Barcelona.

Den siste hjemmedrakten som Arsenal har brukt i den siste sesongen, og som de skal bruke i den neste 13/14-sesongen også, har heller ikke gitt noen nevneverdig suksess inntil videre. Det lykkes for Arsenal å holde på 4.plassen som de måtte kjempe for med nebb og klør mot Tottenham, men det ble heller ikke det året hvor Arsenal fikk vannet trofé-tørken som plager mange Arsenal supportere, som husker den maktfaktoren som Arsenal var i starten av det nye årtusenet.

Og denne ye bortedrakten dor 13/14-sesongen blir så avslutningen på en æra, der Nike har stått bak Arsenal i både de glade dagene med mesterskap, triumfer og masse suksess, men de har vært trofast leverandør i nedgangstidene også, der vi har sett avskjeder med flere av de største stjernene og et forgjeves forsøk på komme opp i toppstriden.

Og hvem er det nå som skal lede Arsenal videre i den nye æraen i klubbens historie, der spillere som Jack Wilshere, Aaron Ramsey, Theo Walcott og Alex-Oxlade Chamberlain skal prøve å reise klubben? Dette spørsmålet står fortsatt åpent, og Puma har vært en av de største beilerne for en kontrakt med Arsenal, selv om det ikke har blitt offentliggjort noe offisielt enda.

Arsenal og Nike har samarbeidet i snart 20 år, og de har opplevd både triumfer og skuffelser, og mange forskjellige stjerner har iført seg draktene gjennom årene. Hva husker du best fra Arsenal-Nike æraen? Og hvilken spiller anser du for å ha vært den viktigste i den perioden? Del gjerne meningen din i kommentarfeltet under eller på Facebook.